Qual è lo sfintere di Oddi?

Lo sfintere di Oddi è una piccola valvola muscolare attraverso la quale i succhi digestivi secreti da diversi organi interni entrano nell’intestino tenue per l’essenziale abbattimento del cibo. Prende il nome da Ruggero Oddi, un medico italiano del XIX secolo che ne ha dettagliato la forma e la funzione anatomica. Raramente, potrebbe essere chiamato sfintere di Glisson, per il medico inglese che per primo lo identificò. Comunemente, si riferisce anche allo sfintere epatopancreativo, a causa della sua funzione di estremità terminale dei dotti tubulari originati dagli organi del fegato e del pancreas.

Lungo il sistema digestivo umano, appena oltre lo sfintere inferiore grande e muscoloso dello stomaco, c’è un tratto a forma di S dell’intestino tenue chiamato duodeno. Circa 2,75-4,0 pollici (7-10 cm) lungo il duodeno, nel suo tratto discendente, è lo sfintere di Oddi, un’apertura normalmente chiusa da un piccolo nodo di fibre muscolari lisce circolari e longitudinali. Quando il duodeno rileva la presenza di chimo, il cibo parzialmente digerito espulso dallo stomaco, il suo tessuto di rivestimento secerne un ormone chiamato colecistochinina che, a sua volta, induce i muscoli dello sfintere di Oddi a rilassarsi. Lo sfintere è l’apertura all’ampolla di Vater, dal nome di un anatomista tedesco, chiamato anche ampolla epatopancreatica. Questo piccolo sacco a forma di urna contiene una miscela di enzimi digestivi che viene espulsa nel duodeno attraverso un ugello sporgente chiamato papilla bile.

Tra le molte funzioni del fegato umano è la produzione di bile, che viene memorizzato nella cistifellea adiacente. I succhi biliari lasciano la cistifellea attraverso un tubo chiamato dotto cistico, che si fonde con il dotto biliare comune e termina infine nell’ampolla di Vater. I principali componenti digestivi della bile sono i sali organici che emulsionano i grassi in pezzi più piccoli per consentire agli enzimi come la lipasi di degradarsi più efficacemente. I succhi pancreatici includono idrogencarbonato di sodio, che neutralizza l’acidità del chimo, permettendo così anche agli altri enzimi di abbattere in modo più efficiente l’impasto alimentare. La produzione chimica del pancreas scorre anche attraverso il dotto pancreatico verso l’ampolla di Vater unendosi al dotto biliare comune.

Data l’importanza funzionale dello sfintere di Oddi, la sua disfunzione è corrispondentemente grave. Il problema più comune si verifica quando l’orifizio è ostruito, sia da un calcoli biliari o da una stenosi, un restringimento dell’orifizio o delle sue vie principali. Oltre ai problemi digestivi, l’ostruzione creerà complicazioni per tutti gli organi a monte, eventualmente pancreatite o cirrosi epatica. Se lo sfintere stesso si infiamma, la condizione è chiamata oddite. Se i muscoli che controllano la sua funzione di valvola falliscono per qualsiasi ragione – una condizione chiamata sfintere di discinesia di Oddi – allora le complicazioni fisiologiche, la difficoltà di diagnosi e le decisioni di trattamento aumentano sostanzialmente.