Qual è la corteccia olfattiva?

Le reti sensoriali nel corpo hanno generalmente aree corrispondenti nel cervello a loro dedicate. La corteccia olfattiva è l’area responsabile, in molti animali, della ricezione e dell’elaborazione dell’input olfattivo o olfattivo. Situato vicino al sistema limbico, appena al di sotto del cervello, questa regione è il luogo in cui viene elaborata la maggior parte dei segnali relativi all’odore. Il suo scopo e posizione contribuiscono ad alcuni dei sintomi che si osservano negli stati patologici che colpiscono il cervello, che è la più grande area del cervello.

Con altri sensi, i segnali vengono prima processati nel talamo, ma la corteccia olfattiva riceve informazioni direttamente dai recettori. I recettori olfattivi nel naso inviano segnali ai vicini bulbi olfattivi, appena al di sotto dei lobi frontali del cervello, e queste trasmissioni vengono quindi trasmesse alla corteccia olfattiva, o lobo. Le informazioni possono quindi essere elaborate e le proiezioni inviano questi dati al talamo, dove possono essere integrati con informazioni provenienti da altri sensi come la visione. Molte delle proiezioni di questa corteccia si spostano su un altro lobo, chiamato corteccia insulare, dove i neuroni integrano i segnali olfattivi con quelli relativi al senso del gusto. Questa area spiega la stretta relazione tra i due sensi.

Altre connessioni neuronali collegano la corteccia olfattiva all’amigdala, una parte del sistema limbico coinvolto nella percezione delle emozioni, oltre alla memoria. Da questa particolare rete possono derivare forti associazioni tra odore e ricordi. Inoltre, le reazioni emotive e comportamentali all’olfatto sono collegate alle proiezioni che consentono a questa corteccia di interagire con l’amigdala e il talamo. Quando viene rilevato un odore sgradevole, le scansioni cerebrali hanno rivelato che il flusso sanguigno aumenta in queste aree, dimostrando che stanno attivamente elaborando le informazioni.

A volte possono insorgere condizioni mediche strettamente legate alle azioni e alla posizione unica della corteccia olfattiva. Alcuni composti chimici, così come i segnali elettrici, sono in grado di causare convulsioni dovute alla presenza di una zona di innesco, chiamata uncus, che si trova in questa regione. Spesso, l’attività di sequestro che inizia in quest’area può iniziare con un’allucinazione di un odore avverso. I tumori che esercitano pressione sull’ano possono anche indurre questa regione a premere contro alcuni nervi cranici, il che può portare a una serie di conseguenze per l’input sensoriale e il movimento, in una condizione chiamata erniazione uncalale.