Qual è la connessione tra la ghiandola pineale e la melatonina?

La ghiandola pineale si trova sopra il cervelletto e vicino al centro del cervello umano. La ghiandola è molto piccola, di dimensioni inferiori a 1/2 pollice (1,27 cm). La sintesi della melatonina si verifica nella ghiandola pineale in risposta a cambiamenti di luce. Negli esseri umani, questa secrezione ormonale regola il sonno ed è implicata nelle malattie legate all’età e nel disturbo affettivo stagionale (SAD).

La retina nell’occhio trasmette informazioni sull’esposizione della luce alla ghiandola pineale. La ghiandola pineale utilizza questa informazione per coordinare l’orologio biologico umano. La melatonina è secreta dalla ghiandola pineale durante la notte per aiutare a indurre il sonno, mentre l’esposizione alla luce inibisce la produzione di melatonina. Durante il giorno, la secrezione di melatonina è quasi zero.

La ghiandola pineale e la melatonina sono implicate nel disturbo affettivo stagionale. Nei mesi invernali alle latitudini settentrionali, la quantità di luce solare diminuisce. La diminuzione della luce del giorno fa aumentare la produzione di melatonina dalla ghiandola pineale. L’aumento dei livelli di melatonina porta ad eccessiva sonnolenza, aumento di peso, affaticamento e depressione. L’esposizione di un paziente SAD alla luce solare artificiale inibisce la produzione di melatonina e migliora i sintomi.

Il jet lag è causato da un’interruzione dei ritmi circadiani dovuta alla mancanza di oscurità che si verifica quando voli aerei attraverso i fusi orari disturbano la ghiandola pineale e la produzione di melatonina. I sintomi del jet lag comprendono l’insonnia, la stanchezza e la nebbia del cervello, anche se assumere integratori di melatonina può aiutare a ripristinare i ritmi circadiani. I lavoratori del turno di notte sperimentano sintomi simili al jet lag. Per questi lavoratori, dormire con tende oscuranti può aiutare a simulare la notte e indurre la produzione di melatonina.

La ghiandola pineale e la produzione di melatonina cambiano con l’età avanzata. La produzione di melatonina diminuisce e la ghiandola pineale sviluppa calcificazioni denominate sabbia cerebrale. La melatonina è un potente antiossidante ed è coinvolta nella promozione dell’enzima glutatione perossidasi, un altro antiossidante. Entrambi questi antiossidanti prevengono il danno da radicali liberi. Quando i livelli di melatonina diminuiscono, il danno dei radicali liberi che ne deriva può contribuire all’invecchiamento e alle malattie legate all’età.

Nei mammiferi con una specifica stagione riproduttiva, la ghiandola pineale e i livelli di melatonina controllano anche la fertilità. Al di fuori della stagione riproduttiva, i maschi non producono sperma perché alti livelli di melatonina inibiscono le gonadi. In primavera aumenta la quantità di luce diurna, i livelli di melatonina diminuiscono e l’animale è pronto per un nuovo ciclo di riproduzione. Gli esseri umani non sperimentano la riproduzione stagionale, quindi i livelli di melatonina non influenzano la fertilità umana.